La NASA et la DARPA attribuent à Lockheed Martin un contrat de 499 M$ pour le développement d’un démonstrateur de propulsion nucléaire thermique

Après avoir annoncé un partenariat en janvier dernier dans le cadre du programme DRACO, la NASA et la DARPA (Defense Advanced Research Project Agency) ont sélectionné Lockheed Martin pour le développement d’un démonstrateur de propulsion nucléaire thermique. Le contrat, d’une valeur de 499 M$, prévoit une démonstration en orbite en 2027. Le lancement doit être effectué par l’US Space Force dans le cadre de son programme de lancements de sécurité nationale.

Space News, 26 juillet 2023
Space Policy Online, 27 juillet 2023

Lockheed Martin a indiqué s’associer avec BWXT pour le développement de ce prototype. La société de Caroline du Nord fournira le réacteur nucléaire et l’uranium moyennement enrichi de type HALEU (High-Assay Low-Enriched Uranium, entre 5 et 20 %). Lockheed Martin et BWXT ont également indiqué participer financièrement au programme, sans pour autant préciser de montant exact.

Pour rappel, la propulsion nucléaire thermique a été définie par le Congrès comme une priorité pour la NASA, sa puissance étant deux à trois fois supérieure à celle de la propulsion chimique, réduisant fortement les temps de trajet en prévision des futures missions martiennes.

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